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Ferdinand de Lesseps lance les travaux du canal de Suez le 25 avril 1859 pour créer une voie navigable reliant l’Asie à l’Europe, ouverte aux navires de tous pays. Le plus grand chantier du siècle dure dix ans et engloutit entre 200 et 300 millions de francs-or. Le canal traverse le désert sur 160 kilomètres, de Port-Saïd, dans le nord, à Suez, dans le sud. Les travaux font de nombreuses victimes parmi les 50 000 fellahs engagés, d’autant que le choléra sévit. De plus, les Anglais essayent par tous les moyens d’entraver le projet. Lesseps, qui garde espoir, se procure diverses machines : excavateurs, grues, pompes à eau…