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Le combat pour la liberté religieuse en Hollande est devenu un modèle pour tous les mouvements de liberté. Un conflit violent s’engage entre les catholiques et les protestants. La Contre-Réforme est le mouvement par lequel l’Église catholique romaine réagit, dans le courant du XVIe siècle, face à la Réforme protestante. L’expression provient de l’historiographie allemande du XIXe siècle et est employée dans un esprit polémique ; une partie des historiens actuels la distinguent du terme de Réforme catholique et ne l’emploient plus en historiographie. En effet, le terme de « Contre-Réforme » limite la Réforme catholique à un simple processus de réaction face au protestantisme alors qu’elle est bien plus profonde.