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Ouverte en 1998, en Virginie, au cœur des Appalaches, la prison de Red Onion, dite «Super Max», est l’un des quarante centres américains de détention de très haute sécurité considérés comme «modèles». La réalisatrice a obtenu l’autorisation exceptionnelle de filmer longuement à l’intérieur de cet établissement ultramoderne, notamment dans le quartier d’isolement qui a fait sa réputation d’inviolabilité : les détenus les plus dangereux y sont enfermés dans la solitude la plus totale, parfois plusieurs années durant, à l’intérieur d’une cellule de huit mètres carrés, 23 heures sur 24. Ils ont droit à une heure par jour à l’air «libre» dans la cour, mais confinés dans une cage qui leur interdit tout contact humain.