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Ce documentaire bouscule les clichés en rendant compte de découvertes scientifiques récentes sur le site de Virginia City (Nevada), la ville phare de la ruée vers l’or. Des fouilles minutieuses y sont entreprises par Kelly Dixon, jeune archéologue, avec le concours de Ronald James, conservateur en chef du musée de l’État du Nevada. Grâce aux objets mis au jour, aux techniques d’identifi cation par l’ADN et à la consultation des archives de la ville, se révèle le vrai visage de Virginia City : celui d’une ville cosmopolite où les étrangers, même de couleur, avaient droit de cité, d’une bourgade aux moeurs évoluées et aux techniques d’extraction minière révolutionnaires pour l’époque, bref d’une cité calme et paisible, industrielle et industrieuse, très loin de la loi du plus fort exaltée par nombre de westerns hollywoodiens. Des coquilles d’huître et des restes de verres à pied attestent même que dans certains saloons, le champagne français n’était pas rare.