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Cette série de 26 épisodes, principalement narrée par Jean Desailly (Laurence Olivier dans la version originale anglaise), présente un montage de films d’archives sur la montée des totalitarismes en Allemagne et au Japon dans les années 1930, ainsi que les différents théâtres d’opération du deuxième conflit mondial en Europe, Afrique et Asie. En 2000, à la suite d’un sondage organisé par le British Film Institute (BFI), cette série à été classée au 19e rang des 100 meilleurs programmes de la télévision britannique.